Forma–1: Mi történik a McLarennél?

A motorsport csúcsa! A leggyorsabb, a technikailag legfejlettebb, hosszú, csillogó, de néha ellentmondásos történelemmel és több mint 70 évvel az első futam óta a Forma–1 egyfajta forradalmat él át – új szabályok, új technológiák, új csapatok és töretlen, sőt, egyre fokozódó népszerűség közepette.

A forradalmon belül is itt van a McLaren, a legendás, nagy múltú, de aktuálisan megújuló istálló, amely a szemünk láttára, hamvaiból születik újjá. Minden értelemben az abszolút mélyponton volt a cég és a versenyistálló is az elmúlt években.

Aztán jött Zak Brown, az egykori autóversenyző, aki később megalapította a világ legnagyobb motorsporttal foglalkozó marketingügynökségét. Amikor 2016 végén vezérigazgatóként csatlakozott a McLarenhez, az autó és az üzlet is küzdött az életben maradásért.

Brown-t 2018-ban nevezték ki a McLaren Racing vezérigazgatójának, miután a csapat a mezőny végére csúszott. Azóta rendszeres pontszerzőkké és páratlan dobogósokká fejlődtek, Brown pedig szívesen mutat rá az irányítása alatt elért fejlődésre. „Ha megnézzük, milyen utat járt be a McLaren az elmúlt öt évben, nyilvánvaló, hogy nagyra törő terveink vannak” – magyarázta.

„Akkor neveztek ki vezérigazgatónak, amikor a valaha volt legrosszabb évünkön voltunk túl. Nem voltak szponzoraink, súlyos pénzügyi és morális problémákkal küzdöttünk.”

„Minden nagyon rossz volt. A McLaren történetének legrosszabb évét zárta: a kilencedik helyen végeztünk a bajnokságban. Teljesen elvesztettük a fonalat. Egy küszködő Forma–1-es csapat voltunk 2016-ban”

– mondta a vezérigazgatósága elejéről Zak Brown.

Ayrton Senna szobra Barcelonában (Fotó: Shutterstock)

De ugorjunk vissza a kezdetekhez, hiszen nem mehetünk el a márka Forma–1-es történelmének legendás alakjai mellett.  A McLaren fénykorát a 80-as és 90-es években élte, olyan versenyzőkkel, mint Alain Prost és Ayrton Senna. A csapat 1998 óta nem nyert konstruktőri, azaz csapatbajnokságot, és 2008 óta nem nyert versenyzői bajnokságot sem.

Most pedig gyorsítok előre. Van egy autónk a világ legjobb partnereivel, mint Google, Coca-Cola, Dell, Cisco, illetve Goldman Sachs, és kezdünk visszatérni az élre. A McLaren 2022-ben a jelenlegi 10 csapatos listán csalódást keltő ötödik helyen végzett, és elváltak útjai Daniel Ricciardótól, miután a pilóta–csapat kombináció nem váltotta be a hozzá fűzött reményeket. Brown szerint azonban hosszú utat tettek meg.

A tét nagy. Az amerikai MSP Sports Capital 500 millió fontot fektet a McLarenbe, hogy segítse a csúcsra való visszatérésüket. Ez lehetővé tette a csapat számára, hogy egy új szélcsatornára költsön az autó aerodinamikájának fejlesztésének céljából. A McLaren évek óta a Toyota kölni létesítményében bérel időt, a nyilvánvaló logisztikai problémákkal együtt, amelyek azzal járnak, hogy a személyzet oda-vissza utazik, és két ország között kell megosztani az erőforrásokat. Egy, a jelenlegi előírásoknak megfelelően épített, korszerű, helyszíni alagút nyilvánvaló előnyökkel jár – és csak az Aston Martin rendelkezik hasonló, vadonatúj létesítménnyel a küszöbön.

Az alagút azonban csak a legjelentősebb része a programnak, amely egy korszerűsített szimulátort és új gyártási infrastruktúrát is magában foglal.

McLaren Technology Centre (Fotó: Shutterstock)

A McLaren csoport végül már olyan döntésekre kényszerült az elmúlt években, hogy eladja a cég Woke-i főhadiszállását 170 millió fontért (majd visszabérlik az ingatlankezelőtől), illetve a több mint 42 millió fontot érő különleges, egyedi autógyűjtemény néhány darabjának tulajdonjogát is értékesíteniük kellett egy bahreini banknak. (Az autók ugyan maradtak-maradnak a McLaren főhadiszállásán kiállítva és tervben van az összes ilyen autóritkaság visszavásárlása a következő években, amint ez pénzügyileg megoldhatóvá válik.)

A McLarennek egészséges pénzügyi helyzetben kellett lennie ahhoz, hogy zöld utat adjon egy ilyen beruházásnak, és amikor a tervről néhány évvel ezelőtt megállapodtak, a dolgok már kezdtek a megfelelő irányba haladni. A Covid-járvány okozott némi késedelmet, de mostanra a darabok kezdenek a helyükre kerülni, és az alagút végül még idén üzembe áll.

„Valójában a 2026-os autó van a fókuszban. Akkorra szeretnénk a csapat kapacitásait úgy bővíteni, hogy képes legyen megbirkózni a kihívásokkal. Ez az, amire szükség van ahhoz, ha a csúcson akarsz versenyezni”

– hangzott el Zak Browntól, aki úgy véli, hogy a McLarennek „nem lehet kifogása” semmire, amint a nagy Forma–1-es infrastrukturális projektek befejeződnek. „2023-ban nem leszünk kihívók, de ’24-től kopogtatni szeretnénk az ajtón a dobogós helyekért, a győzelmekért és bajnoki címekért” – mondta Brown a RacingNews365.com-nak adott exkluzív interjújában.

Monaco (Fotó: Shutterstock)

„A technológiai infrastruktúra fejlesztésének előnyei 2024-ben még nem lesznek teljes mértékben érzékelhetőek, mivel a szélcsatorna az idei év közepén lép működésbe. Ez azt jelenti, hogy a ’24-es autónk az új technológiára való átállás időszakában áll össze, így részben a régebbi technológiánk fejlesztése. Szóval valójában 2025 lesz amikor harcba tudunk szállni, és mindenünk meglesz, amire szükségünk van.”

Megszereztünk egy kicsi, ám sikeres, egy-egy autóval induló IndyCar-csapatot (Schmidt Peterson Motorsports). Ezzel már háromautós csapatunk van ebben a sorozatban, a bajnokságért küzdünk és majdnem megnyertük az Indy 500-at Pato O’Ward révén.

A Formula E-ben is ott vagyunk és bátor lépést tettünk azzal, hogy beszálltunk az Extreme E-be is. Azt hiszem, a McLaren egészen másképp néz ki, mint 2016-ban, amikor egy kilencedik helyen álló, nem szponzorált, anyagilag bajban lévő Forma–1-es csapat volt.

Az elmúlt néhány év összes sikere nagyszerű alapot teremtett a következő öt évre minden sorozatban, amelyben részt veszünk. Minden évben a bajnoki címekért fogunk küzdeni. Ott vagyunk az IndyCarban, a Formula E-ben, az Extreme E-ben és a Forma–1-es sikerek sem lehetnek már túl messze.”

Az azonban egyértelmű, hogy a McLarennek be kell szállnia a harcba az élen, ha hosszabb távon meg akarja tartani Lando Norrist. „Tudjuk, hogy Lando boldog lesz, ha mi is boldogok vagyunk” – mondta Andrea Stella csapatfőnök, hozzátéve: „Ha elégedettek vagyunk az autó és a csapat fejlődésével, akkor ő is boldog lesz, ennek pedig az lesz a természetes következménye, hogy szívesen marad majd a csapatnál.”

Lando Norris (Fotó: Shutterstock)

Lando Norris kivételes tehetségű pilóta, aki az F3 Európa-bajnokságban és Forma–2-ben is sikeresen szerepelt. A Forma–1-be való belépése óta folyamatosan fejlődik és remek eredményeket ér el a McLaren csapatával. Gyorsasága, kitartása és pozitív hozzáállása miatt sok rajongó és csapat elismeri értékét és potenciálját a sportágban. A fiatal kora ellenére már most látszik, hogy ígéretes karrier előtt áll, a sikereiben bízva sokan izgatottan várják, mit hoz a jövő.

A 2023-as szezon első felében még a mezőny legvégén autóztak a McLaren-pilóták, az eddig kifejtett körülmények és nehézségek okán. Silverstone-ban a különleges és ikonikus króm festés mellett hatalmas fejlesztések történtek az autón, amivel azonnal az első helyért tudtak harcba szállni és egy megdöbbentően sikeres futam után második és negyedik helyen értek célba. A biztató eredmény valóban ígéretes kilátásokkal kecsegtet, az idei szezon második felére is de leginkább a jövő évi teljesítményükre, amellyel akár a RedBull-t is utolérhetik – ezzel kapcsolatban Mika Hakkinen volt Forma–1-es versenyző egy hónappal korábbi jóslata is beigazolódni látszik, aki már akkor azt írta a Twitteren, hogy csak a McLaren lehet veszélyes a RedBull csapatára.

A Hungaroringen ismét hatalmas sikert arattak: a második és az ötödik helyen értek célba, szinte végig versenyben maradva a legjobb csapatokkal. A jó szerencse azonban a szezonzáró Belga Nagydíjon kissé elhagyta a csapatot. Sainz szűk és megkérdőjelezhető kanyarvételével Piastri a falhoz szorult egy pillanatra és végül fel kellett adnia a versenyt. Lando Norris pedig a hetedik helyen ért célba, ami egyáltalán nem rossz az istállótól, de a verseny végére egyre kevésbé tudott lépést tartani az élmezőnnyel.

Biztos vagyok benne, hogy mindannyian izgatottan várjuk a nyári szünet utáni folytatást, ami a Holland Nagydíj lesz augusztus 25-én.